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iRobot创始人:机器人产业三剑客

来源:中国网    作者:佚名   2015-07-06 14:24:23
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  联合创始人,这个听上去预示着美好开端的名词,往往在后期上演不欢而散。比如,微软、苹果、Facebook这些大企业的联合创始人们最终分道扬镳,各自在不同的行业发展。1990年,来自麻省理工学院的三位机器人专家——罗德尼·布鲁克斯、科林·安格尔和 海伦•格雷纳共同创办了iRobot公司。这是一家在军事机器人和家用机器人领域等颇有建树的全球性领导企业。在公司成熟之后,其中两位离开并创办了各自的机器人公司,但师徒三人始终坚守在机器人行业。时至今日,当他们聚在一起,依然为过去18年共同打造的iRobot机器人梦想而倍感自豪。

  
iRobot创始人:机器人产业三剑客
(iRobot三位创始人合照)


  罗德尼·布鲁克斯:掀起机器人风暴的人

  “一位能言善辩的澳大利亚人,因以独特方法解决复杂问题而著称。他是一位充满幻想的科学家,富有创新精神的企业家”。美国《时代》杂志如此评价罗德尼·布鲁克斯(Rodney Brooks)。

  
iRobot创始人:机器人产业三剑客
(罗德尼·布鲁克斯和他最新的工业机器人)


  1981年,从斯坦福大学计算机科学获得博士学位的布鲁克斯在1984年加入麻省理工学院人工智能实验室。这里是全球顶级机器人设计中心,拥有全球最大规模的研究队伍。1986年,布鲁克斯发表论文,第一次提出了包容结构体系,这个理论的提出改变了机器人的设计思路,极大地推进了机器人的发展。在1997年到2007年期间,布鲁克斯担任MIT计算机与人工智能实验室主任。美国《探索》杂志在发行30周年之际采访了世界十大科学家,其中之一便是布鲁克斯。他在采访中说道,“在未来,我相信在生活的各个角落会有更多的机器人。如果你在1985年告诉人们,25年后他们会在厨房里用上电脑,那对他们来说根本没有意义。他们会同时想到在电视屏幕上看到的“电脑”形象。但现在,你的微波炉、音响和冰箱里的电脑早已不是原先的模样。同样,机器人现在似乎也被定格为某种特定形象,但它们会随时间而改变,人们的看法也会随之改变。”

  1990年,布鲁克斯教授带领他的两位得意门生共同创办了iRobot公司。公司名字表达了对机器人之父阿西莫夫(其著名机器人小说《I,Robot》)的敬意,也蕴含了创始人所希翼的机器人未来发展方向(互联网机器人,“i”代表“Internet”)。在没有行业大环境的背景下做机器人,是一种超前的勇气。而正是这种先锋式的超前,让脑海中的机器人变为眼前的现实。iRobot创造了赫赫有名的军事机器人及家喻户晓的扫地机器人Roomba等产品。

  2008年,布鲁克斯创办了Rethink Robotics公司,开始进军工业机器人领域。布鲁克斯团队研究的机器人不同于以往传统的工业机器人,可独立承担起诸如测试电路板等这些精细工作。“我们的目标是电子零部件组装领域,尤其是位于亚洲的电子设备装配产业。”2010年,央视《人物》栏目以“掀起机器人风暴的人”为标题做了一期布鲁克斯的纪录片,这是对一个致力于机器人研究30多年的科学家最好的概括

  海伦•格雷纳:极富创新精神的女科学家

  2003年,《财富》杂志评选出40位40岁以下的富豪。其中,35岁的海伦•格雷纳(Helen Greiner)被列入10大最具创新精神的富豪。具有数学天份的海伦·格雷纳在11岁看过电影《星际大战》之后就幻想有一天她也可以创造出像英雄号R2-D2的机器人。当踏入麻省理工学院之时,儿时的幻想就开始变成现实。

  
iRobot创始人:机器人产业三剑客
(右图为 海伦•格雷纳正在演示她最新的飞行机器人)


  拥有麻省理工学院机械工程学士和计算机硕士学位的海伦•格雷纳非常热爱机器人。她认为,过去,机器人更多的是一种实验性展示,是人们头脑中的印象,不接地气。其实机器人有很多实际用途,人类需要机器人。2007年,格雷纳入选全球科技女性名人堂,2008年获得Technology Review杂志评选的“下世纪杰出创新人才”荣誉。

  格雷纳不仅在科技领域表现出非一般女性的能力,在商业管理上也颇有天赋,擅长对外谈判及资本运作,带领iRobot于2005年在纳斯达克成功上市。她曾获得DEMO金奖和DEMO终生成就奖。

  2008年,格雷纳创办了CyPhy Works公司,2011年辞去iRobot公司执行董事长的职务。CyPhy Works公司专注研制飞行机器人(亦称无人机)。格雷纳希望把地面机器人的技术应用在飞行领域。她认为这是一个巨大的潜在市场,未来随着航空领域的不断开放,无人机可以实现更多用途,农业、畜牧业、矿产以及石油和天然气的采集都能轻松胜任。2014年,格雷纳被美国总统奥巴马及商务部长提名为全球领袖总统大使。

  科林·安格尔:家用机器人教父级领袖

  1997,科林·安格尔(Colin·Angle)开始担任iRobot公司的CEO。2008年成为董事会主席。这位当今iRobot的掌门人早在MIT读书的时候,就是布鲁克斯教授团队的核心人员,他参与了基于行为理论的机器人Genghis的设计。这个机器人有六条腿,能自主行走,现在陈列在华盛顿国家航空科学馆。这个机器人促成了美国火星探测,安格尔和他的团队也因此获得美国宇航局颁发的团队成就奖,他的名字也被篆刻在“勇气号”的内舱。

  
iRobot创始人:机器人产业三剑客
(右图为科林·安格尔发布扫地机器人Roomba880)


  在iRobot早期,公司的订单主要来自于政府。基于国防和民防部门需求的安全防御型机器人一直是iRobot一大业务版块。他们研发的机器人于2001年搜寻9·11事件世贸大厦幸存者,2002年进入埃及胡夫金字塔探秘,并在阿富汗战争、伊拉克机器人中执行侦察、拆弹等任务,保护无数士兵的生命。2010年,墨西哥湾漏油事件发生,iRobot的机器人潜入深海,可在3000米的水下持续作业9个月。2011年,日本福岛核泄露,iRobot派出4个机器人深入电厂检测核辐射情况。事后,日本政府决定向iRobot采购机器人用于核事业。

  1997年,iRobot联合著名的庄臣清洁公司开发了一款大型地面清洁车。在这个项目中,iRobot系统学习了专业的清洁知识,并且萌发了开发消费级清洁机器人的想法,即将军事机器人导航及自主行动技术与清洁技术相结合。历经五年研发,第一代扫地机器人Roomba在2002年9月17日上市,这是第一款由专业机器人公司推出的扫地机器人。这款机器人能自动识别家居环境,自动清扫整个房屋,自动充电。如今,Roomba已经实现了7代技术升级,在50多个国家发售,全球市场份额第一,成为世界上最畅销的扫地机器人。形似圆盘的扫地机器人Roomba改变了人们的生活方式,重塑了人们脑海中的机器人形象,普及了家用机器人技术。扫地机器人的大获成功,激发iRobot开发一系列家用机器人,比如洗地机器人、车库清洁机器人、泳池清洁机器人、檐槽清洁机器人、擦地机器人等。这些家用机器人在全球销量超过1300万台,走进了千家万户,成功开拓了一个市场巨大的新兴产业。在美国军费开支缩减的背景下,安格尔的家用机器人战略持续发力,尤其是近年来快速发展,现已成为iRobot的最为重要的业务组成。

  “只做实用机器人”是iRobot公司的宗旨。经常会有记者问,“为什么你的机器人看起来不像人”?安格尔会这样幽默回答,“扫地机器人不会有腿。除了让它更性感之外,没有足够的理由给它装腿。”

  除了实用的军事机器人、家用清洁机器人,安格尔也带领团队成功将机器人拓展到其他商业领域。2012年,iRobot和InTouch Health合作,将远程医疗机器人引入医院。2014年iRobot联手思科推出终端视频协助机器人。该款机器人产品将iRobot的自主导航技术与思科网真产品无缝结合在一起,可用于远程会议、制造工厂、实验室、客户体验中心等领域的可视化交流服务。

  安格尔认为,导航和理解环境是机器人行业需要继续攻坚的技术难题。对于公司未来的发展方向,安格尔表示iRobot只做实用机器人,过去是,将来也是。比如老年市场就是方向之一,老龄化已经成为许多国家的挑战,机器人可以为老年人提供生活护理、医疗服务等。

  结语:1990年,在计算机尚未普及的年代,罗德尼·布鲁克斯、海伦•格雷纳和安格尔·安格尔前瞻性地投入到机器人产业。时至今日,他们对机器人的热情一如既往。在《现代机器人技术》一书甄选的11位全球机器人科学家中,师徒三人纷纷上榜。机器人已经成为各国争相发展的未来技术。当未来的某一天,我们生活中的机器人如同今天的电脑和手机一样司空见惯,行业历史将铭记这三位先锋人物的故事。

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